商业太空公司崛起的背后,NASA或成最大赢家

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商业太空公司崛起的背后,NASA或成最大赢家
麻省理工科技评论 2017-11-11

2017-11-11

坊间传闻说,美国财政部已经把对 SpaceX 公司的最初投资赚回来了。
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坊间传闻说,美国财政部已经把对 SpaceX 公司的最初投资赚回来了。

坊间传闻说,美国财政部已经把对 SpaceX 公司的最初投资赚回来了。给国际空间站提供支持是一笔不小的开销,美国航空航天局(NASA)选择把这个任务交给其他商业太空公司,背后的理由少不了“减少开支”。可是一直以来,人们都是猜测和估计 NASA 究竟有没有从中受益,或者节省了多少钱。终于有一名 NASA 分析员对此进行了深入研究和调查,得出了一个真实可信的结果:NASA 简直就是最大赢家。

这位来自美国肯尼迪太空中心的 NASA 分析员 Edgar Zapata 在研究论文中指出,由 SpaceX 和 Orbital ATK 两家商业太空公司代替 NASA 航天飞机运营的国际空间站支援和轮换项目,为 NASA 节省了 2~3 倍的成本。在 Zapata 的研究中,他使用了截至今年 6 月的最新数据,力图做到商业运输工具和航天飞机之间的同类比较。

具体来说,该研究范围涵盖了运输工具的研发成本、运营成本以及事故率,经过综合计算得出总成本。SpaceX 的每千克运输成本(从地球到空间站)是 8.9 万美元,Orbital ATK 公司则要花费 13.5 万美元,但如果 NASA 继续使用航天飞机的多功能物流模块向国际空间站运输货物,每千克运输成本将高达 27.2 万美元。

 

未来的商业载人项目

研究报告还延伸到了未来的商业载人项目。SpaceX 和波音公司预计于 2019 年,分别使用 Dragon 号和 Starliner 号飞船运送宇航员往返于地球和空间站。使用公开资料计算得出,SpaceX 执行一次 4 名宇航员的轮换任务成本约为 4.05 亿美元,波音执行相同任务的成本约为 6.54 亿美元。研究人员继而尝试详细计算商业货运和载人任务的总成本,从而更好地跟航天飞机数据进行比较,后者可以同时运货和载人。最终,Zapata 能做出的最好估算得出,商业公司的总成本只有 NASA 航天飞机项目成本的 37%~39%。

航天项目私有化的好处远远不止如此。航天服务供应商的增多,给 NASA 的空间站补给链装上了多重保险,一旦一家供应商有事故发生,也会有其他选择。另一方面,NASA 给其他美国公司提供技术支持,间接地促进了新的太空技术的发展。举个例子,NASA 向“猎鹰”9 号火箭研发阶段投资的 1.4 亿美元,带来的回报不仅仅是火箭的成功研发。正因为有了这笔投资,SpaceX 才能够给其他公司成功组织 20 余次发射任务,不然的话,这些发射任务和利润必定会被其他海外公司收入囊中。

研究指出,“美国财政部的这笔投资很可能已经回本了。回本的方式是通过 SpaceX 和材料供应商创造的岗位和缴纳的税款,以及一系列无政府干预的商业活动”。目前的运作方式带来的经济收益远超 NASA 作为太空游戏中唯一玩家时的状况。没有这些投资,超过 100 亿美元的商业活动将不得不在海外进行。

 

探索深邃宇宙

Zapata 表示,由于商业公司的加入,空间站货物运输成本的大幅降低,类似的成本降低比率很可能适用于宇航员的运送任务,对于 NASA 未来更宏大的太空探索计划来说,这无疑是重大利好。NASA 对太空的探索不会停止,月球和火星都在它的计划之中。从空间推进器到航空电子设备,再到下降和着陆系统,都可以从固定价格的商业合同中受益(减少成本)。

该研究最后总结道:“这些都是可期待的发展机遇,并且致力于探索商业性深空系统的努力不会白费,没有哪个商业伙伴会在探索过程中肆意终止合约(这样做的代价太大)。”值得一提的是,这种态度与前 NASA 负责人查尔斯·博尔登(Charles Bolden)持有的态度相违背,他经常说,“我们欢迎在低地轨道上的商业合同,但是深空是属于 NASA 的领域”。

那么,现在问题来了,特朗普总统对此是怎么看的呢?

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