中国的下一个华为或鸿海?十年磨一剑,豪砸研发,极其低调,如今正逢其时 | CES独家专访中科创达

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中国的下一个华为或鸿海?十年磨一剑,豪砸研发,极其低调,如今正逢其时 | CES独家专访中科创达
麻省理工科技评论 2018-01-12

2018-01-12

中科创达 ( ThunderSoft )在消费终端市场的知名度不高,但实际上扮演着极为重要的角色。
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中科创达 ( ThunderSoft )在消费终端市场的知名度不高,但实际上扮演着极为重要的角色。

金庸笔下作品中,常常会出现世外高人。比如《天龙八部》中的逍遥子、《笑傲江湖》中的风清扬、《神殿侠侣》中的剑魔独孤求败。这些世外高人的共同点就是都有着绝对强劲的实力,但却并不为人所知。不过,当听到他们的名字时,绝大多数人都想进一步了解他们。

过去 10 年,中国智能手机产业从无到有,从低端到高端,在短短数年内飞速成长,如今更已经成为全球最大的智能手机制造输出国。在中国智能移动终端产业快速发展的过程中,有这样一家极其低调的整体解决方案开发者——中科创达 ( ThunderSoft )。他们在消费终端市场的知名度不高,但实际上扮演着极为重要的角色。

从高通、展讯、联发科、英特尔、Google、微软,还有各大手机终端厂商,过去十年,中科创达都是这些巨头公司重要的合作伙伴,尽管在新品发布会上,不会有人刻意提及,但在新产品开发时,中科创达却不可或缺。因为对这些公司而言,当在终端系统整合方面遇到瓶颈的时候,他们能想到的救星都是中科创达。甚至,高通和海思的手机 AI 方案也都是中科创达一手包办。所以,如果要说中科创达是中间件(Middleware)服务商领域的独孤求败,大概是最贴切的形容了。市场上并不是没有像中科创达这种专注于中间件 ( Middleware ) 的厂商,但持续在同一个领域钻研深耕,进而成为国际芯片、系统大厂的主要协作伙伴,中科创达确实是其中少有的异类。不只在中国市场,在许多其他地区国家也是如此。到目前为止,中科创达员工规模已经超过 3000人,且在全球五大洲都有布局,以随时就近服务当地客户。

虽然如今智能手机芯片与系统改朝换代需求仍在,且中科创达在这方面的营收表现也仍持续增长,但中科创达却早已展开下一阶段的布局。过去 3 年,从智能汽车、智能联网设备,手机等移动设备的 AI 系统方案,中科创达脚步只快不慢,去年先是携手高通在重庆设立智能联网汽车协同创新实验室,并加入百度 Apollo 计划、中国移动 5G 联合创新中心、Linux 开源车载系统平台 AGL 联盟。

相较于先前在智能摄像头、无人机、VR 设备的发展,只能算是中科创达在智能手机成功之后,跨入下一个阶段的热身。毫无疑问,AI 产业的逐步成型,才是中科创达展现过去十年累积功力的关键出手。中科创达创始人兼董事长赵鸿飞曾在专访中对 DT 君表示,借助中科创达在中间件方案设计上的深厚功力,解决了芯片与系统之间的整合与优化问题,芯片厂能够更快速的对产品升级换代而无须担心能否和操作系统匹配,终端厂商也得以在最短时间内将新方案变成实际产品。

目前,各家在 AI 计算方案上持有分歧,使用 GPU、FPGA、DSP 或者是 CPU,甚至是 NPU等架构类型非常多元,要让这些架构可以在主流的操作系统上顺利执行,甚至搭配算法或框架之后,要能呈现出架构设计原先设想的应有性能表现,其实难度相当高。然而中科创达凭借过去协助智能手机企业突破从芯片到系统整合障碍的功力,通过优化的中间件方案带给企业更直观的产品设计流程,减少开发障碍、加快产品上市时间,让 AI 终端厂商专注于发展创意,而不必卡在技术细节。

所谓天下武功,无坚不摧,唯快不破,除了强,更要快,这就是中科创达让所有大厂无法忽视、更不可或缺的价值。


研发费用增长8倍背后,是中科创达站上风口的自信

对于中科创达从智能手机、到 AI 智能设备的跨界策略,外界多认为,这是一家已经占到风口位置的公司,前景当然看好,但关键在于落地实现的能力。

对于这个问题,中科创达其实已经有了答案。从 2017 年前 3 季财务表现来看,虽然营收仍呈现稳步增长,但毛利率与盈利能力却未同步走高,这也引来市场的议论。事实上,这样的处境对于每一家选择跨界转型的公司,都是挑战、也都是压力,但这无关对错,而是选择,背后体现的是公司对于能否在未来创造更大价值的自信。

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图丨中科创达2016年第3季至2017年第3季季度盈利能力

以中科创达 2017 年前 3 季财务费用的消长变化来看,单单前3季度累计的研发费用同比增幅就高达 868 %——这个数字凸显了中科创达对未来技术投资的强烈企图心。试想,如果没有这增长 868 %的研发费用,留下来不投资、不开发,代表的是立即性的盈利大幅飙升,这对于所有上市公司,都是一个极大的考验,甚至可以说是诱惑。

但显然中科创达的选择不是现在,而是未来。因为,除了研发费用的大举投资增长,近几年来,中科创达为了补强未来在AI智能技术领域的核心竞争实力,也持续进行多项并购案,以最近一笔并购案来看,中科创达在 2017 年 12 月初宣布了以 3100 万欧元收购图像视觉公司 MM Solutions,后者在移动与工业图形图像领域具有 16 年的深厚经验,更是高通与德州仪器在 3D 成像技术的战略合作伙伴,有超过 5 亿手机采用 MM Solutions 图形成像解决方案,并且已开始布局物联网、汽车等领域。

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图丨中科创达自动计算物体体积方案现场演示(DT君拍摄)

在这个节点上,中科创达不在意外界的议论与眼光,不论是不计眼前盈利的技术研发投入、或者是放眼未来的大手笔并购战略布局,中科创达清楚的知道自己现在站在何处,又要走向何处。当下的所有准备,都是为了下一波大浪来时,抢先站上浪头的必要。


中科创达的起飞源自移动终端,欲借AI成就霸主地位

中科创达CTO邹鹏程在CES期间对 DT 君表示,“中科创达发展之初,可说是随着移动时代的风潮而起飞,由于进入市场的时间点刚好,中科创达在相关业务与规模方面也快速获得成长。随着AI 时代的到来,我们看到与当初移动产业的早期状况类似,由于各种 AI 系统在整合时都会遇到些大大小小的问题,造成业界发展相关产品上的困扰,而刚好我们可以凭借在移动产业累积的深厚技术经验,协助企业消除进入 AI 产业的门槛。”

“我们也在算法的发展上积极布局,从最底层的硬件系统来看,包括 SOC、ISP 到 GPU、DSP、NPU 等等,都需要不同的算法来发挥架构的计算能力,尤其现在开始讲求 On Device 的终端 AI设计。正所谓一屋不扫何以扫天下,要把原本的云端服务上的执行模式和算法框架在终端跑起来,必须从硬件、操作系统到框架,到中间件逐步统合,而我们过去在移动终端的发展经验对相关的 AI 应用可说起了很大的帮助。”

至于为何在 2015 年决定要进入 AI 产业时,要针对智能汽车、物联网以及移动终端?邹鹏程表示:“其实当初设定这三个领域时也不是专为 AI 出发,而是针对应用的需求,我们在这三大领域中看到了与当初功能机到智能机相似的发展脉络以及类似的产业难题,而 AI 议题的引进,虽可对这些应用的功能达到更好的体验改善,但随之而来的是更加复杂的软硬件匹配问题,多数硬件厂商只知道概念上可以这么做,但实际上要如何做到,却是一知半解,因此走了不少冤枉路,中科创达看到这样的情况,当下便决定要发挥工程师的本色,解决业界遇到的技术难题,就如当初把智能手机产业推向顶峰,加速推动整个 AI 产业成熟。”

中科创达对各个领域的发展投入的资源其实相当平均,并没有特别侧重的类型,而靠把关键 AI框架与系统形成抽象的模块技术,不同客户可以在各种类型的设备中重复使用这些 AI 核心模块,把需要重复进行的开发工作降到最低,提供了高质量的 Turnkey,并借此贯穿三个领域,成功提供客户很好的开发流程,并大大降低了客户开发相关应用的难度。Turnkey 指的是一站式解决方案,是一种专案类型,卖方将专案架设好并调整完成,在可立即使用的情况下卖给买家,是科技业中一种常见的技术转移方式。



AI应用方兴未艾,降低进入门槛成为中科创达最大任务

不过,邹鹏程也表示,由于过去中科创达最专精的还是在移动终端领域,在 AI 领域的发展时间并不算长,尤其手机才刚正式进入 AI 应用领域,目前还是有很多问题存在,尤其是基于装置上的 AI(on device)设计,更是过去许多号称 AI 设备所没有的开发经验。

举例来说,过去音箱的服务都是基于云端上的计算,通过网络来回传输数据,而目前手机多半强调直接在终端上进行相关的 AI 计算,终端有安全性、低延迟的优势,虽然AI 对终端消费者或设备商而言是个很新鲜的玩意,但实际定义上,AI 就只是个比较特殊的应用,需要借由特殊的计算架构来达成。最大的挑战是要如何把 AI 应用放在这样异构的架构上,让这样的架构可以很好的执行 AI 应用。

像高通、寒武纪、深鉴、海思等都是中科创达极为重要的客户,积极帮助这些架构设计者解决框架适配的问题就成为关键的任务。换言之,现在的 AI 时代和当初的移动时代状况类似,当初的问题是要怎么更好的利用 CPU、GPU 等架构去解决应用执行的效率,AI 时代则更为复杂,由于 AI 计算架构选择多元,且框架也相当多样化,相较起过去多数基本架构皆采用标淮设计,且计算框架选择有限的状况不同,要为这些各异的 AI 方案提供效率够好的方案,就成为主要的挑战。因此,中科创达也借由并购补足部分的技术库,结合原本就具备的深厚工程实力,打造更好的方案提供给客户。



既有 AI 设备功能的小改变也能带来大影响

当 DT 君问到,要如何在既有的应用当中寻求新刺激元素?邹鹏程以目前最常见的语音 AI 服务设备——智能音箱为例,提出了见解。邹鹏程表示,在智能语音服务方面,比如说 Echo 智能音箱,已经是去年相当火爆的智能产品,其在家用或消费领域所能带给消费者的应用体验已经相当成熟,并获得市场相当大的接受度。去年也已经可以看到数十美元价格的方案上市,这也进一步刺激了整个智能音箱的成长速度。

但邹鹏程认为,语音盒子目前是盲的,看不见人,这很大的限制了应用领域,而未来这类语音助手加入视觉辨识技术会是个相当大的趋势。在加入摄像头以及相关视觉算法后,设备可以更好的定位家中发话成员的位置,可以更好的做到线上交易的安全,比如说刷脸认证等做法,如果只有纯粹语音,那么像之前被有心人士恶意消费,或者是非本人的不小心购物案例,都还是会层出不穷。另外,利用视觉模块,甚至还能让智能终端充当家里的“安全保镖”,家中无人时若有不寻常状况,还能自动设定通知警方,这种应用弹性对消费者的吸引力也更大,也能创造设备本身更高的附加价值:比如说安保可以成为订阅服务等模式。针对这点,中科创达也在相关视觉算法发展方面有了很大的进展,对于客户未来在相关市场的布局会有正面的帮助。

邹鹏程也对 DT 君表示,AI 的视觉识别算法和传统的视觉处理程序不大一样,传统算法很依靠预先计算的逻辑来猜测或评估状况,但 AI 需要通过数据的收集和计算来加以训练,后者精准度是可以随着使用的时间而逐步提升的,这是最大的不同。因此,AI 在数据方面的处理流程就成为工程性的问题。以工程师角色自居的中科创达,在客户提出问题时,便可根据客户的需求去获取数据、训练、建立模型,最后导入设备中,如此一脉相承。虽然中科创达会建议客户使用附加价值高的方案,但最终还是会取决于客户的产品定位,客户可以选择整套服务,也可以只选择部分的服务,弹性非常高。

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图丨中科创达食物热量自动检测方案现场演示(DT君拍摄)

邹鹏程也强调,目前能像中科创达这样高效地去解决问题,而且性价比更高的公司并不多,中科创达很多客户有很多很好的商业模式,有很好的服务、硬件设计,但他们应该选谁的方案,选哪个框架,不少客户对这些方面的经验可能比较不足,但借由中科创达的技术,客户可以专心创造产品的价值,而不用从头设计轮子。而当 DT 君询问邹鹏程对英特尔 Keynote 中的说法有何看法,邹鹏程表示,他也同意英特尔把数据当作资源的观点,毕竟 AI 最重要的两个关键是系统和数据,而不是算法。

系统是包含硬体和算法结合的系统,数据是作为推动 AI 前进的重要关键,如何抓取、训练、管理以及传输,甚至更新这些数据,这些都需要新的技术和方法以及工具来确保这些环节能够高效运行,就好比即便是简单的数据标注,利用 AI 也能做到更好的解决效率和精确度。而里面的很多关键技术问题都是中科创达目前协助客户解决的重点项目。


AI芯片离过热还很远,市场将有足够容量

关于目前 AI 芯片发展正热,会不会过热导致过去手机芯片的泡沫化过程重演?邹鹏程则显得相当乐观,他表示,AI 在不同的领域都可获得应用,并不是像当初偏单一化、过度内化之后带来杀价竞争,自然有人会被洗出场。先不讲智能手机的 AI 芯片,汽车或物联网等应用所需要的 AI 方案就和手机芯片状况不大一样,由于 AI 应用五花八门,不同应用需要的 AI 芯片特性和规模也不一样,有需要极低功耗的,有需要强大性能,有需要处理音频,也有需要进行视觉处理的,而各家的方案计算特性也都不一样。对此,邹鹏程认为,各家方案最终都能在市场上切出属于自己的一块,不至于复制当初手机的状态,最终留存的技术类型也会更多,而不会像目前智能手机方案只剩少数选择可用。

当然,芯片企业竞争激烈,对中科创达而言其实也是个利好。过去移动领域,创新非常重要,而创新需要非常重要的技术融合,而这也是中科创达的优势所在,比如说去年高通骁龙 835 的软件适配就是和中科创达合作,今年的骁龙 845 同样是由中科创达协助开发整套系统,除此之外,目前主流 AI 方案也几乎都有中科创达的影子。邹鹏程也表示,AI 技术会影响到生活的所有部分,基本上目前中科创达针对的三大 AI 应用类型几乎已经包含了所有我们生活上会接触到的技术或应用类型。比如说在移动领域方面,人脸识别已经是非常主流的技术,工业方面,自动化制造已经是各家竞相发展的技术,医疗和教育也是 AI发展的重点,这些应用会得到相关好处。目前,中科创达已经进入医疗、工业智能制造等专业领域,当然,一如既往,客户才是主导者,中科创达依旧扮演着推动技术前进的角色,协助产业跨过落地的门槛,而最快在 2018 年第一季稍晚就可看到相关成果。



汽车智能不局限于汽车本身

在智能汽车方面,邹鹏程也强调目前中科创达已经提供相当多样化的方案,包括智能 UI、语音系统整合,以及传感器融合技术,但是谈到汽车本身的 AI 或者是超出汽车本身的 AI 层次上,他也表示,自动驾驶系统有很多个等级和层次,AI 也分为本地和云端,但未来不是这么两极,而是中间会有更多端点,比如说车联网的概念,车子和车子之间共享计算资源和数据,以丛集的概念形成一个庞大的智能实体。

届时,汽车的 AI 并不是单纯只靠车子本身的计算能力,而是结合了云端的算力以及周边汽车的算力,加上数据的交流,可以即时的、更好的应对环境的变化,增进整体交通环境的效率,这对中国许多苦于交通堵塞的大都市而言,将是个革命性的进展,这样的庞大 AI 丛集甚至预测即将发生的事故,并主动疏导流量,防范于未然。目前,中科创达也在这块做相关的努力,包括智慧城市,家用智能终端到车子本身,借由预先建立的许多计算模块,通过网络形成庞大的智能实体,集结庞大的算力,让更多目前我们想像不到的事物变为可能,而这则是中科创达的愿景。事实上,中科创达对于未来的乐观期待,不只来自于 AI 技术的发展、或者是应用服务的遍地开花,在DT 君看来,中科创达其实不只是站在风口上,更是占到了一个风向最好的位置。

相较于过去在智能手机时代,芯片商与系统方案商要服务的客户再多,也相对有限,但在未来的AI 智能终端时代,整个生态圈的规模将会被可观的放大,即使每一家芯片商、系统方案商都不断的强调生态圈、开发者合作体系等等,但不可否认的是,要谈到真正的导入、设计、开发、量产、商用,其中却有太多的细节问题必须被一一解决,但这些都不是那些大厂可以靠生态圈或开发者合作计划做得到的。不过,对于中科创达来说,这些其实是过去十年每天都在练的功夫。

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图丨中科创达已经实现图像中物体识别

像中科创达这样的厂商,其真正的价值除了技术创新之外,更是在于经验累积,简单讲,十年来,中科创达为多家芯片商、系统方案商、终端厂商在智能手机等产品上所解决过的问题,这些问题会一直不断地累积进而内化,在下一次同样问题出现时,中科创达就能够有比其他人更快反应解决问题的速度,而这就是核心竞争力所在。


中国的下一个华为或鸿海?

关于中科创达,其实人们印象最深的莫过于 2015 年 5 月19 日,沪指地震时,中科创达以 252.57 元报收坐稳A股第一,而当时,中科创达已经连拉了 21 个涨停板,而且逆势上行,不断创高。如此抗震只有两种可能:1.“妖气”太重,脱离大势;2.硬实力雄厚,雷打不动。但对于中科创达,通过时间的证明,DT君更偏向于第二种。

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每逢工业革命,比如工业 1.0 进化成工业 2.0 的时候,大批技术 B 端供应商都会碰到一个相同的问题,即“技术门槛”。只有越过工业红线、挑战自我极限的企业,才有可能把技术变现为业绩,对这类型的企业而言,股价不是目的,而是结果。而当下,也正是工业 3.0 步入工业 4.0 的时代,中科创达所面对的,也正是能不能越过这道坎。从中科创达上市以来的持续推动的战略性并购、研发费用不手软的豪气出手,这公司是不只有战术,更有战略。如先前所提到中科创达收购MM Solutions,从 DT 君与邹鹏程对话可以看出,图形成像技术只是其中一块拼图,因为,在计算机视觉技术上,中科创达早已布局深耕。

出手收购 MM Solutions,中科创达相中的是强大的技术贮备和研发团队资源,再加上未来可观客户基础,从而有效提高中科创达计算机视觉相关技术研发能量、加速整体解决方案开发设计,而这一块市场,正是中科创达结合过去在智能摄像头、进而整合未来AI技术的战略性切入点。

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图丨国信证券给出的预测

作为企业,尤其是一家上市企业,研发能量与技术积累都必须要被证明具有变现能力。而中科创达看似沉潜,实则暗地里苦练了不少真本领。在 DT 君看来,中科创达的做法会让人想到当年的华为或是鸿海,一开始不为人所知、甚至是不为外界所看重,但他们都是那种暗自下工夫、心有擎天志的人。

华为早年做的是代理销售的生意,鸿海做的是电视机开关钮的生产,但在时代际遇转折出现时,华为的任正非、鸿海的郭台铭都敢于放手一搏,华为当年放弃代理了,决定自己搞起技术,从代理思科,到让思科夜不安寐,而鸿海从电视机跨进电子业,从制造的鸿海到科技的鸿海。而这两家公司还有一个共同的特色,就是高度重视研发投资、敢于出手并购布局。其中,华为的研发投资金额一路超过全球科技龙头,一年百亿美元的研发投资金额,让所有人望尘莫及,也让华为深不可测。同样的,这几年接连出手跨国并购投资的鸿海,让人见识到已然跳脱传统制造业思维的鸿海企图心。

通过 DT 君这一段时间对中科创达的观察,如果说,过去十年中国智能手机的快速起飞,中科创达扮演了重要的角色,那么,我们或许可以期待,集过去十年大成于一身的中科创达,在 AI 智能终端时代,也许仍旧隐身幕后,但,从默默无闻到举足轻重,对中科创达而言,这一天其实已然不远。

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