NASA 下一辆火星探测车将配备直升机,以拍摄火星鸟瞰图

科学
NASA 下一辆火星探测车将配备直升机,以拍摄火星鸟瞰图
麻省理工科技评论 2018-05-16

2018-05-16

直升机的目的是用来测试在密度只有地球 1/100 的火星大气中,飞行器能否稳定的飞行。
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直升机的目的是用来测试在密度只有地球 1/100 的火星大气中,飞行器能否稳定的飞行。

下次,NASA 再向火星发射探测车时,将搭载一架小型直升机。5 月 11 日,NASA 宣布,其计划将一个小型自动直升机(确切地说就是“火星直升机”)与计划中的“火星 2020 年探测车(Mars 2020 rover)”一道送入太空。该直升机的目的是用来测试在密度只有地球 1/100 的火星大气中,飞行器能否稳定的飞行。在过去的四年中,NASA 喷气推进实验室(JPL)一直致力于这款火星直升机的设计工作,但 NASA 还没有决定是否要将它送入太空。据 Spaceflight Now 报道,NASA 需要确定该技术的可行性,并且要判断对其的预算是否充足。不过,以现在情况来看,NASA 似乎已经肯定了这款直升机的价值。

但是,实际上,即使直升飞机未能成功起飞,火星 2020 年探测车的整体任务也不会受到影响,因为这款探测车主要任务是做 NASA 正在进行火星勘测的“好奇号探测车(Curiosity rover)”的“接班人”。然而,如果火星直升机确实能够飞起来的话,它的两只摄像头就可以拍摄到罕见的火星鸟瞰图。这一前所未有的创举意味着,未来用飞行器勘探火星上难以进入的区域将成为可能。JPL 的工程师也一直对这款直升机的重量和形状进行调整,从而使之能够在火星稀薄的大气中飞行。在地球上,直升机最高能飞到 1.2 万米。但 NASA 称,火星直升机可以飞行在与地球上 3 万米高空一样稀薄的大气中。因此,它必须小巧轻便:在地球上仅重 4 磅(1.8 千克),大约与垒球的大小相当。不仅如此,该直升机还采用了双叶片,其转速比传统直升机要快 10 倍。

待到未来发射时,研究人员计划将火星直升机安装在火星 2020 年探测车上。一旦探测车着陆,它就会立即找到合适的地方释放直升机,完成分离。然后,该直升机将完全自行准备起飞。由于地火距离很远,发往直升机的命令会有近半个小时的“时差”。最终,该直升机将尝试在 30 天内完成 5 次自主飞行,每次可能持续 90 秒。近日,在 SpaceX 公司的猎鹰 9 号 Block 5 火箭完成首飞,也使得这家公司又一次抢走了风头,但 NASA 局长 Jim Bridenstine 似乎不太服气,他发表声明称:“NASA 一直敢为人先,让直升机在其他星球飞行的想法让人兴奋不已。火星直升机为我们未来的科学、发现以及对火星的探索任务提供了保障。”

火星 2020 年探测车预计将搭乘联合发射联盟(United Launch Alliance,ULA)的 Atlas V 火箭于 2020 年 7 月在美国佛罗里达卡纳维拉尔角发射,并于 2021 年 2 月登陆火星。

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