高通,走入黑夜 | 深度

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高通,走入黑夜 | 深度
麻省理工科技评论 2018-07-27

2018-07-27

美国时间 2018 年 7 月 26 日,对高通而言,是一个决定命运的日子。在这一天,几经波折的 NXP 收购案,还是未能在最后收购期限之前完成,但就在最后收购期限进入倒数最后几个小时,高通宣布了上一季的的财报结果,强劲显眼的盈利成长幅度,再加上高达 300 亿美元的股票回购计划,果然成功转移了外界的注意力,
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美国时间 2018 年 7 月 26 日,对高通而言,是一个决定命运的日子。在这一天,几经波折的 NXP 收购案,还是未能在最后收购期限之前完成,但就在最后收购期限进入倒数最后几个小时,高通宣布了上一季的的财报结果,强劲显眼的盈利成长幅度,再加上高达 300 亿美元的股票回购计划,果然成功转移了外界的注意力,

美国时间 2018 年 7 月 26 日,对高通而言,是一个决定命运的日子。在这一天,几经波折的 NXP 收购案,还是未能在最后收购期限之前完成,但就在最后收购期限进入倒数最后几个小时,高通宣布了上一季的的财报结果,强劲显眼的盈利成长幅度,再加上高达 300 亿美元的股票回购计划,果然成功转移了外界的注意力,让外界忽略了 NXP 收购案失败的负面结果。

当初高通为了要把 NXP 纳为己有,不但屡屡提高收购价格,就连在与博通(Broadcom )收购攻防战打得最激烈时,也仍是攥着 NXP 不放,期间甚至传出,高通极力抵抗博通收购的主要原因,就在于博通反对 NXP 收购案,但高通认为,NXP 对高通太重要了,从物联网、车联网、到自动驾驶,NXP 技术与产品线将让高通取得下世代趋势的关键优势,特别是在高通在手机移动通讯领域的竞争压力与日遽增之际。

也就是因为如此,业界曾有一派看法认为,若收购 NXP 失败,高通的营运将可能因此走入 “凛冬”:不只是在既有的移动通讯芯片市场将受到极为严竣的竞争态势,在新兴技术应用领域,高通也不再具有理所当然的领先优势,甚至将进入公司成立以来最艰巨的时期。

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高通和 NXP 的合并案确定破局之后,未来高通将走向何方?

其实对高通而言,收购 NXP 破局并非近期最令人挫折的消息,毕竟在现在的时空背景下,要成功本来就不是一件简单的事情,预期不大,失望也就不高。而最令市场关注的还有另外一件消息,那就是高通亲自在分析师会议上证实,未来苹果将彻底转用英特尔的基带方案。

当然,即便有这些利空消息,高通股价仍然上涨达将近 7%,主要还是股票回购的措施生效之故,但如果没有这些财务操作,高通的未来是否还是看涨?

其实我们从三个大方向可以看出高通未来经营走势:首先,其最大的市场,也就是中国的客户经营与布局;其次,苹果对高通营收的影响层面有多深;最后,高通本身的产品技术能不能跟上市场潮流。



财报表现突出,但隐忧犹在


根据高通最新一季的财报内容,其季净利润为 12 亿美元,比去年同期的 9 亿美元增长 41%;营收为 56 亿美元,比去年同期的 54 亿美元增长 4%。财务数据超出市场预期。

能够达此优秀表现,主要还是在中国市场的业绩成长,高通 CFO 乔治·戴维斯(George Davis)在电话会议中也证实,中国高端市场的成长,很好的补偿了客户流失的状况。

DT 君认为,联发科放弃高端市场,而展讯在中高端市场也几乎推不出方案,这也让客户没有太多选择空间。当然,像华为或小米都积极走向自研方案,但是自研方案在性能、成本,以及能否与国际市场诸多通信频段适配,甚至在关键核心源码的可信度等市场或技术,甚至政治因素影响下,即便能在中国本地市场占有一席之地,但对外销能否产生影响力,恐怕还是有不少变数存在。而不走自有方案的厂商仍属多数,包含 OPPO、VIVO 以及魅族等主要客户都走向高端,且对高通方案的倚赖越来越深,都是带动高通整体业绩成长的关键因素。

然而,在此优秀表现下,高通还是面临不小的挑战,因为和苹果在专利授权议题上交恶,现有的苹果订单也要飞走了。高通发布 Q2 财报后,其高管出席财报电话会, George Davis 称,该公司预计苹果将放弃高通的芯片,转而与高通的“竞争对手”合作生产下一代产品。

未来苹果全线产品将改采英特尔的基带方案,这也让高通未来的市场布局蒙上一层阴影。

按照惯例,苹果的下一代产品也就是将在今年秋季发布的新一代 iPhone 以及其他硬件。

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“我们认为,苹果计划在下一代 iPhone 中使用我们竞争对手的 modem 芯片,取代我们的产品,” Davis 说,“不过,我们将继续为旧款苹果设备提供调制解调器。”

高通没有透露哪家公司将为下一代iPhone提供modem芯片,但业界几乎确定是英特尔。

多年来,高通一直为苹果提供芯片,直到2017年初苹果与高通之间爆发专利纠纷。此后苹果公司由全部依赖高通的 modem 芯片转向由英特尔提供大约一半的芯片。

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选择英特尔让苹果公司在与高通公司的争端中获得优势,不过苹果也受到批评,搭载英特尔芯片的 iPhone 网速更慢,损伤了消费者利益。

根据路透社在2017年10月的报道,苹果正在设计不配备高通芯片的 iPhone 和iPad,这代产品正是 2018 年秋季发布的苹果新品。

尽管如此,高通公司总裁 Cristiano Amon 强调:“我们在调制解调器领域处于领先位置,并对此感到很满意……并且我们将继续投资调制解调器,”

他补充说,“如果有机会的话,我们将再次成为苹果的供应商”。

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苹果从一家供应商那里采购芯片,不仅影响高通的芯片销量,还将对下一代 iPhone 产生重大影响。单一芯片供应商可能会影响 iPhone 的产能,消费者要等更长时间才能拿到新设备,而且,针对不同芯片的速度测试表明,基于高通芯片的智能手机比运行英特尔处理器的手机网速更快。

过去,苹果使用一定比重的英特尔方案其实造成了一定的市场混淆,比如说英特尔的基带性能明显弱于高通,而同一款 iPhone 产品中可能有高通或者是英特尔的基带的不同选择,但拿到英特尔基带版本的消费者可能就会因为性能的落差而导致不满,如果全面改用英特尔的基带,那么就可以消除这种负面因素,另一方面,其实苹果的客户对于基带的性能要求并不高,英特尔的基带性能虽不如高通,但也已经是世界上数一数二的优秀架构。



苹果为改善获利而向高通下手,但高通退无可退


其实这要从苹果自身处境开始说起。

过去几年,苹果的出货成长陷入停顿,包含手机与平板产品线都面临严苛挑战,苹果在出货量难以提升的情况之下,只好转而寻求利润的增加,为了达此目的,就把增加平均单价作为提升获利的最佳手段。

但这么一来,高通反而成为最大获利者,因为其专利费用的收取依据是以产品出货价的一定比例来收取,苹果提高产品单价,那么要付给高通的授权费用也会相对增加,因此,苹果和高通就此情况磋商多次,高通虽然提出以销货扣抵的方式降低产品售价提升带来的冲击,但过程中仍多有摩擦。

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而导致全面互撕的关键点,在于韩国公平委员会调查高通垄断事实时,苹果违反双方条约,提供南韩关于高通的不利关键因素,高通也因此扣下原本要给苹果的 10 亿美元销货扣抵款项,但苹果却不认为他的作法有问题,因此要求高通付款,但一方面又寻求如英特尔的基带产品作为替代方案,并逐年提高使用比例,高通为了维护其专利授权模式不遭受破坏,且苹果手段太污,因此坚持不在授权条件上退让。

苹果为了达到其目的,甚至也在当初博通恶意收购高通这个事件的背后推了一把,虽然博通的收购意图被美国政府强制叫停,导致其盘算失败,但高通也因此认清苹果完全没有想要谈判的意思,因此走入完全法律战的阶段。

高通这方面则是已经全面备战,除对苹果全面宣战,战火也波及英特尔。

虽然在收购 NXP 未能获得批准,但高通也明白,收购 NXP 的成败与否并不是决定高通未来前景的关键,反而是与苹果的法律战可能决定未来高通的生死,中国虽没有同意其对 NXP 的收购,但高通在中国市场的长期经营并非白费,而高通 CEO 史蒂夫·莫伦科夫(Steve Mollenkopf)对中国不放行其收购 NXP 的背后原因,也只是轻轻带过,毕竟,和中国政府的良好关系,也是其与苹果后续法律战的关键战略考量之一。

目前高通正寻求在全球市场对苹果产品的禁售制裁,而作为全球最大的市场之一,如果能和中国政府在这个议题上达成共识,那才有机会逼迫苹果回到谈判桌上。

另一方面,高通也正对英特尔的基带方案施加法律压力,他认为英特尔从苹果手上拿到了不少关于基带软件的关键技术,而根据苹果与高通在主要软件的授权协议 (Master Software Agreement for Limited Use, MSA) 中,苹果具有履行数据保密的义务,但根据高通所提供的关键证据,证实苹果有将相关核心数据泄漏给英特尔,作为其改善基带技术的基础。若此案成立,苹果与英特尔的合作未来恐怕也将不容乐观。

通过针对苹果本身及英特尔双管齐下的法律战,高通期望能够取得谈判优势,不仅维护自身商业模式,也是要确保未来业务的发展,对高通而言,其与苹果之间的战争已经是无可退让。

当然,短期间内,失去苹果的基带芯片订单对高通仍将带来一定的损失,但其实在过去两年苹果增加来自英特尔的基带比重之后,其对高通的芯片销售影响就逐渐降低,虽然目前仍有近半的苹果产品仍使用高通基带,但考虑到苹果的产品销售量其实走向逐年降低的格局,而高通自身也积极拓展除了手机以外的基带应用空间,两相加减后,对高通影响已经有限。

若高通的法律战成功,过去因法律争议而失去的获利也将一举收回,而因为营业模式的确保,其未来营收表现也有机会再往上攀升,同时可收复市场信心,确保高通在全球的市场地位。



AI 领域仍属落后,未来将借硬件方案追赶对手


虽然高通强调其混合 DSP、GPU 与 CPU 的 AI 计算架构仍可带给客户相当大的应用弹性以及计算性能优势,但是在包含苹果、华为,甚至联发科与三星等对手都已经先后进入硬件 AI 计算单元的状况下,其不具优势的能耗表现与多计算架构混合所导致开发复杂性的增加,都将为高通在 AI 计算的市场布局带来阴影。

当然,高通过去曾多次在说明会中表示,其计算架构仍有相当大的优势,且即便是性能表现,其在最新的高端骁龙 800 系列中已经有的长足的进步,并不会逊色于竞争对手,高通也积极改善其计算架构与现有 AI 框架在软件开发层的匹配,要打造针对开发者的友善软件开发环境。

不过在计算效率上,DSP、GPU 和 ASIC 的差距其实还是很明显,且为了改善计算性能,DSP 在芯片上所占的布局也随之增加,对高通而言也是成本的增加,且若高通有办法把 DSP 和 GPU 在 AI 的计算能效调整到接近 ASIC 的程度,那么改用 ASIC,再配合其优秀的调校功夫,在产品技术优势上将更能凸显。

当然,高通本身其实还没有承认其未来方案的硬件 AI 计算单元布局,但从市场透露的信息显示,其实可能性不小,而为了单纯化硬件结构,并且简化开发软件,硬件 AI 计算单元其实已经是无可回避的趋势。

根据市场信息,高通将会首先在骁龙 700 系列引入硬件 AI 计算单元,而明年初量产的新款骁龙 800 也将可能引入类似设计,毕竟利用现有的混合架构虽也能达到不错的性能表现,但是在芯片成本与功耗方面恐怕就比较难控制,考虑到产品竞争力,往硬件 AI 发展才是正确方向。



高通发展前景系于苹果法律战结果,但短期内仍以改善自有产品竞争力为主


在收购 NXP 的计划破局之后,高通将与其他合作伙伴持续深化合作,希望能够达到替代收购 NXP 的效果,比如说在自动驾驶方面可能就与 Google 及其他车厂合作,同时也和微软、亚马逊等厂商推动智能家居方案。而与百度、阿里巴巴的智能城市合作也将持续,并推进到 5G 时代。虽然会绕点远路,而且无法完全取代 NXP 的价值,但依然能够确保高通未来的持续成长。

但 NXP 收购失败的影响可以淡化,其与苹果的法律战结果却是实打实,影响高通未来发展布局的最关键要素。

虽然中国政府并没有在高通收购 NXP 的行动中亮绿灯,但是高通与苹果的法律战却可能让中国手机厂商坐享渔翁之利,为此协助高通的可能性不小。但苹果在中国市场的法律战失利,那么就算其他市场占优势,恐怕仍难以扭转整体局势。

不过法律战旷日废时,高通仍须从自身的产品布局改善进行著手,强化产品的竞争优势,而 AI 计算性能关乎产品的未来竞争力与应用发展空间,这方面包含苹果、华为等竞争对手已经走在前面,高通还需要加把劲。

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