一名国际黑客松的常胜军正打造云计算的Airbnb,企图打破算力垄断

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一名国际黑客松的常胜军正打造云计算的Airbnb,企图打破算力垄断
麻省理工科技评论 2018年10月24日

2018年10月24日

“我们的定位就是成为云计算的 Airbnb,”区块链初创公司 Perlin 联合创始人 Kenta Iwasaki 在接受 DT 君专访时为区块链分散式计算下了一个很好的比喻。
云计算
“我们的定位就是成为云计算的 Airbnb,”区块链初创公司 Perlin 联合创始人 Kenta Iwasaki 在接受 DT 君专访时为区块链分散式计算下了一个很好的比喻。

云计算基于要让计算能力如同水电一样让所有人简单取用的商业模式,让许多中小企业、初创公司不需建立自己的机房,为运营所苦恼,同时也为 AWS、Google Cloud、阿里云等巨头带来了丰厚的利润,但有一群人认为算力不该被垄断,特别是在 AI 时代,除了向英伟达(NVIDIA)采购昂贵的 GPU,或是向云计算业者支付使用费,才能训练 AI 模型,还有没有另一个选择?有一派人认为,区块链或许可以实现打破算力垄断的可能,因此不少区块链初创公司都瞄准了“分散式计算”领域,包括 Ankr、AIgatha、Golem、Fantom 等。

简单来说,奠基在区块链架构上的分散式云计算,概念是通过来自世界各地的用户出售自己多余的算力,搭建起一个云计算平台给有算力需求的人使用,像是企业、机器学习的相关公司、学术机构、实验室等。分享算力者可获得该平台发行的加密货币作为奖励,而使用算力者则通过购买加密货币来支付。而分散式计算平台商强调计算资源的收费比现有云服务公司便宜,借此吸引客户采用。



定位算力界的 Airbnb


“我们的定位就是成为云计算的 Airbnb,”区块链初创公司 Perlin 联合创始人 Kenta Iwasaki 在接受 DT 君专访时为区块链分散式计算下了一个很好的比喻。

在新兴的区块链分散式计算公司中,成立不到一年的 Perlin 倒是颇获得关注,近期刚完成 5000 万美元融资,并且已经签了 50 家算力供应的合作伙伴,包括印度政府、印尼最大的电信商 Telkom 等,基于现有这 50 家合作伙伴,未来将可供应 Perlin 超过 400 PetaFLOPs 的算力,这相当于约有 200 万台搭载英特尔(Intel) i7 处理器的台式计算机,已经可以排进全球大型的云计算供应商等级。

创始人之一的 Kenta Iwasaki 更是编程强手,大家都知道区块链世界有人称“V 神”的以太坊的联合创始人 Vitalik Buterin,12 岁就开始用 C++ 设计游戏,19 岁提出了以太坊白皮书。而 Kenta Iwasaki 小时候就很喜欢黑客游戏,这些游戏模仿互联网以及客户端系统,提供工具让用户可在完全合法的情况下进行入侵及攻击,进而了解跟学习相关技巧,因此他从 6 岁就开始自学编程,从第一个程式语言 VB(Visual Basic)6 到 Java,学习了许多编程及网路安全的技能,特别是大型系统中的安全漏洞问题,而他也曾在网上销售自己开发的软件,并接触到了比特币。

今年才 20 岁的他,在创立 Perlin 之前,就曾在韩国互联网巨头 NAVER、无人机巨头大疆工作,任职于 Naver 时他领导 AI 部门,专门研究如何在大型系统中快速导入模型,因此对于规模化及安全性问题都是他所擅长的。另外,值得一提,他也是国际黑客松的常胜军,在包括 Google、斯坦福大学、ETHDenver、EOS 等举办的竞赛拿下名次。

图|Perlin 团队相当年轻,中间为联合创始人 Kenta Iwasaki,今年 20 岁(图片来源:Deeptech)

之所以将公司命名为 Perlin,其实是对数学家 Ken Perlin 的致敬,Ken Perlin 因开发柏林噪声(Perlin Noise)算法而闻名,经常用于程序生成随机内容,因此在制作视频游戏、电影动画的特效中被广泛使用,Perlin 团队认为闲置的计算能力与噪声一样,聚合在一起可以有效形成一个连贯的架构。

要成为云计算平台,势必得克服现有区块链公链每秒处理交易(TPS)过慢的问题,他们基于 Avalanche 共识协议而开发出改良版 Wavelet 协议,让采用有向无环图(DAG,directed-acyclic-graph)的分布式账本达到 10,000 TPS。而 Perlin Network 分散式计算平台是团队规划的第一个应用,建构一个让供应者和使用者交换计算资源的市场,进而实现云计算任务。



赌场找上门,让博弈机台接入分享算力


“其实我们真正想做的是把计算资源带进低收入的地区,人民一天收入不到 2 美元的地区,使用 AWS 都是很大的负担,但计算资源不应该是只能让某些群体享用,”Kenta Iwasaki 说。

他进一步解释,并不是要直接跟 AWS 竞争。从需求跟供给面来看,随着投入 AI 的公司越来越多,对算力的需求是高度上升,根据 OpenAI 研究指出,每 3.5 个月 AI 算力就翻一倍,因此可以看到云计算公司不断在扩建资料中心,而分布式云计算如 Perlin 能够提供一个替代方案。另外,现代人有非常多的电子设备,结合大家多余的算力就可以实现这个目标。

是否有机器设备的限制?对此 Kenta Iwasaki 回答,笔记本、台式机、智能手机、甚至是智能冰箱,都可以连上来分享算力,“只要机器有 CPU 或 GPU 的都可以”,但像是 ASIC 矿机只能执行特定的算法,因此并不适合。不过比特大陆也是 Perlin 的投资方,目前双方也正在进行合作。

不过,Perlin 锁定多余或闲置的算力,用途并不是集结起来挖矿,而是供有算力需求的机构或企业使用。目前他们的规划是推出一个 APP,用户可安装于手机或计算机中,举例来说,当大家睡觉时,都会让手机充电,开启安装在手机中的 APP,就可以在这段睡觉 6~8 小时的时间分享算力,即使像智能手机这样的设备也可以帮你获得一点被动收益,获得的 PERL 代币可以转换为法定货币,同时帮助处理医学、癌症、人工智能等研究的计算。另外,针对像是智能电视、智能冰箱等产品,则是会与硬件制造商及品牌公司洽谈,在产品生产时直接嵌入一个专用芯片,消费者能够自行决定要不要分享算力。

目前 Perlin 在算力供应来源 50 家客户中,有不少公司基于企业社会责任(CSR)理念而有兴趣合作,另外也接触不少社会型企业(Social Business)。但很有趣的是,更有亚洲的大型赌场主动上门洽谈,赌场里的博弈机台其实都有很好的算力,游戏画面都很精细且华丽,所以机台硬件通常都使用工业型电脑,并配合高阶的显示卡,可是,赌场的商业模式有明显的淡旺季,白天也没什么客人光临,但机器也是得开着,这就是很明显的多余算力。过去这些业者并不会愿意将算力对外分享,但基于区块链带来的经济奖励动机,让赌场也有意愿加入,通过获得奖励回馈,补贴成本。

图|Perlin 投资方来自不少知名机构,包括区块链界名人周硕基创立的 FBG Capital 、比特大陆等(图片来源:Perlin 官网)



哪一种更稳定,究竟是集中式还是分散式?


但是,基于区块链的分散式计算的模式,得靠有足够多的机器设备(或是用户)加入到这个平台,才能支撑算力的稳定,也就是说,如果有用户不想分享了,就可以立刻退出,不确定性似乎颇高。相较于中心化的云服务业者能提供高 SLA,如 99.9% 以上的稳定度,分散式计算平台能提供稳定的服务吗?

对此,Kenta Iwasak 指出,传统云计算业者是透过建置非常大量的服务器,当有一台挂掉,其他设备立刻接手,来维持系统的运作正常,但是分散式计算是来自全球各地的机器,可以是串连了数十亿支手机,所以永远能维持多余的计算供应量。虽然乍听之下,智能手机、笔记本的算力远低于服务器或工作站,但他认为其实不然,重点在于弹性的计算集群(resilience of computing clusters),“聚合”起来的力量并不逊于传统云计算。

另外,目前的全球云计算市场主要掌握在五大公司手上:AWS、微软、Google Cloud、阿里云、IBM,除了这些算力供应商的议价能力过高,对于信仰区块链的人来说,算力中心化其实也大幅提高用户风险,一旦 AWS 停摆,就曾造成许多企业的运作被迫中断,同时还有资料安全性的问题,这种情况过去都曾发生过。像是 AWS 在 2011 年发生大当机,服务中断了 3 天才复原,影响美国上千个网站,2017 年出现大规模故障,历经 4 小时抢修完成,但亚马逊自己公布事故调查报告,造成上千个网站停摆的原因,全都只因技术人员“打错字”。

究竟是集中式,还是分散式的云计算模式稳定?似乎没有一个绝对的答案,两方人马各有不同的观点,只看用户比较相信谁,信仰哪一个技术流派。分散式云计算在区块链的加入下,再度成为一个热门议题,短期内很难看到取代传统的云计算,因为要让企业愿意转移采用有许多挑战,不过,集合众人多余的算力,来实现算力普及,让人人得以使用,同时还能赚点小钱,倒是个不错的想法。

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