《星球大战》BB-8 机器人之父再出招:推出新一代易编程机器人,集爱好者之力找出杀手级应用

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《星球大战》BB-8 机器人之父再出招:推出新一代易编程机器人,集爱好者之力找出杀手级应用
麻省理工科技评论 2019-01-25

2019-01-25

寻找机器人的杀手级应用是行业最大的挑战,有一家公司反其道而行,他们认为为机器人硬套上一个应用,不如先壮大开发者社区,降低机器人开发的进入门槛。
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寻找机器人的杀手级应用是行业最大的挑战,有一家公司反其道而行,他们认为为机器人硬套上一个应用,不如先壮大开发者社区,降低机器人开发的进入门槛。

尽管有些机器人公司在 2018 年宣布关门,但机器人依旧是热门议题,在甫落幕的 CES 2019 上,除了一家 Promobot 公司搞出服务机器人被特斯拉撞了的营销新闻之外,在 AI+Robotics 展区,中国和韩国公司就占据了一大半,像是优必选、物灵、Woobo 等,展出的项目也多是服务机器人、陪伴机器人、儿童及 STEAM 寓教于乐机器人。

机器人的很多细分领域都面临市场需求不如预期、消费者期待值远高于机器人实际功能的问题,寻找机器人的杀手级应用,就成了行业最大的挑战,有一家公司反其道而行,他们认为为机器人硬套上一个应用,不如先壮大开发者社区,降低机器人开发的进入门槛,就像过去个人计算机(PC)产业的发展史,最初是由许多自制计算机俱乐部、对计算机感兴趣的玩家,动手打造计算机、写应用程序,推动了整个 PC 行业快速进展及今日的普及,而机器人的发展或许有机会复制这个模式,因此他们针对初学者、开发者或是机器人玩家,推出易于编程的机器人开发平台,这家公司叫做 Misty Robotics。

图|Misty II 机器人(图片来源:Misty Robotics 提供)

从 Apple II 得到灵感,打造机器人中的机器人


Misty Robotics 创始人 Ian Bernstein 在机器领人业内颇有名气,当 iPhone 问世时,Ian Bernstein 与他的朋友 Adam Wilson 合作打造了一个由手机控制的机器人球 Sphero,这款教育玩具被超过 1 万所学校采用,之后他们与迪士尼合作,进一步开发出知名电影《星球大战》的 BB-8 遥控机器人,由于 BB-8 融合了电影特色及 STEAM 教育性质,根据 Bloomberg 先前的报道指出,BB-8 在 2015 年 9 月开卖时短短 12 小时内就卖出 2.2 万台,销售获得大成功让 Sphero 公司一战成名,BB-8 也成为 STEAM 机器人的经典案例。

之后,Sphero 公司在 2017 年中将其机器人部门独立成为新公司 Misty Robotics,Sphero 公司则聚焦在玩具及教育上。“如果说 BB-8 机器人吸引小朋友学习机器人的兴趣,那么 Misty Robotics 就是进阶版,让学生、开发者创造机器人应用,”Ian Bernstein 接受 DT 君采访时如此表示。

图|Ian Bernstein 在开发出《星球大战》的 BB-8 遥控机器人之后,又推出了 Misty II 机器人(图片来源:DT 君)

对于去年知名的 Jibo、以及打造出 Kuri 的 Mayfield 等相继收摊,机器人是否根本还没有真正的市场?Ian Bernstein 很坦诚地说:“实际上 Misty Robotics 最初的定位其实非常类似于 Jibo 和 Kuri,试图打造一个给消费者的机器人,为机器人找到杀手级应用(Killer Application),但我们花了大约 6 个月的时间试图找出除了吸尘之外的杀手级应用,但我们想不出来,很令人沮丧。”

就在 Ian Bernstein 持续研究,并回顾到有一个产业的成功历史时,给了他不同的思路,那就是 PC。在 PC 发展初期时,有许多爱好者(hobbyist)组成社区、自制计算机俱乐部(homebrew computer club),像是苹果联合创始人 Steve Wozniak 就是一例,他 11 岁时设立自己的无线电发射电台,13 岁开始研究设计计算机,后续他与乔布斯相识,成立苹果公司,后续的 Apple I 、Apple II 原型就是由 Steve Wozniak 一手设计。

在当时 Apple II 最初针对开发者、玩家发布之后,社区的玩家开发许多软件及游戏,之后才发展成为一个适合消费者使用的计算机,消费者必须知道计算机可以做什么、为什么需要一台,有许多的软件、工具套件可以容易取得或购买,才让个人计算机正式开始普及,“那为什么我们不对机器人做同样的事呢?那我们就来打造机器人的 Apple II,”Ian Bernstein 说,因此 Misty Robotics 推出了 Misty 机器人及平台工具,让大众 DIY 机器人。

图|Misty II 售价 2399 美元(图片来源:Misty 官网)

Misty II 售价 2399 美元,4 月出货


由于 Misty 的特色在于简易编程,目标对象是爱好者、开发者、学校、企业,因此新一代的 Misty II 价格不算便宜,售价为 2399 美元,可以通过它简单编程机器人的相关应用、进行测试,为机器人增加技能,“希望能够在 30 分钟之内就能完成编程”,说得更简单些,Misty 就是机器人的机器人。不过,他也表示,为机器人打造技能是长期的计划,或许需要 2~4 年时间,才能发展出足够的技能。

在 CES 2019 上,Ian Bernstein 向 DT 君展示了第二代的机器人 Misty II,预计在今年 4 月出货。在硬件规格部分,头部有远场麦克风,深度传感器、飞时测距(ToF)传感器、障碍物传感器、温度传感器等,脖子则有 3 个自由度,通过轮子可以移动,并支援无线充电。

在功能上,团队提供了机器视觉、面部侦测、语音互动引擎等技能,例如可以进行面部识别,可以应用在办公环境、家中等,查看是否有小偷等,或是跟家中的物联网产品结合,像是可控制飞利浦的 Hue 智能照明系统。同时开发者也可以加上自己开发的技能,或是利用 Amazon 等提供的 API 来增加服务,目前也有开发者正在设计基于 Unity 的模拟器。

图|Misty II 硬件功能(图片来源:Misty Robotics 提供)

机器人是未来的趋势已无庸置疑,只是现在还处在增加技能、探索市场的阶段,行业的发展仍有一段长路要走,Misty Robotics 的方向不像是其他机器人公司以商业应用为出发,倒是有种信仰 DIY 的复古情怀,“我们想要专注于可以创造有用的东西,”Ian Bernstein 说,召集全球开发者及爱好者的创意及技术,将是推动机器人走向普及的关键。

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