Rethink Robotics有望起死回生,三大举措助其冲破商业化困境

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Rethink Robotics有望起死回生,三大举措助其冲破商业化困境
麻省理工科技评论 2019-03-11

2019-03-11

协作机器人的先驱 Rethink Robotics 正在尝试苏醒。
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协作机器人的先驱 Rethink Robotics 正在尝试苏醒。

协作机器人的先驱 Rethink Robotics 正在尝试苏醒。

去年 10 月 Rethink Robotics 宣布破产并将大部分知识产权卖给 HAHN 集团,曾经的明星公司突然倒下让众人唏嘘不已。而时间仅仅过去不到半年,HAHN 内部传出有意为 Rethink Robotics 注入新的血液,计划翻新已有的机器人产品并在此基础之上进行新产品的研发,试图带着 Rethink Robotics 原有的灵魂,以新的产品形态,打破商业化困境。

Rethink Robotics有望起死回生,三大举措助其冲破商业化困境

图| Rethink Robotics (来源:麻省理工科技评论 )

要说 2018 年机器人行业最大的几件事, Rethink Robotics 的倒下肯定算一个,Rethink Robotics 具备业内极有声望的创始人 Rodney Brooks 、爆红的协作机器人产品 Baxter 和 Sawyer,背后还有 GE 风投、高原资本和贝索斯这样的华丽投资阵容。

作为协作机器人的鼻祖之一,Rethink Robotics 分别在 2011 年和 2015 年推出了两款极有代表性的机器人产品:Baxter 和 Sawyer,并带火了协作机器人市场。在过去几年里,众多机器人行业的新老玩家都开始涌入协作机器人市场,其中又以丹麦的 Universal Robots 最为强势,生态建设也相对更加完善。

而反观 Rethink Robotics,虽然它在众多光环之下不负众望地引领了协作机器人潮流,但高昂的售价加上 Baxter、Sawyer 并未能很好的满足客户的需求,这一重要原因让 Rethink Robotics 在行业加速进入市场化的关键阶段被后来者加速甩开,最终黯然退场。

在沉寂不到半年后, Rethink Robotics 似乎又要获得了新的动力。

2019 年 1 月,Philipp Unterhalt 被任命为 HAHN 集团的董事总经理,Unterhalt 最特别的地方在于他从 2018 年 11 月起就担任 Rethink Robotics GmbH 的临时 CEO,这让他对 Rethink Robotics 有深入的了解,出任集团的董事总经理之后,他似乎有意向 Rethink Robotics 注入新的血液。

Unterhalt 也因此被视作是重启 Rethink Robotics 的关键人物。

Rethink Robotics有望起死回生,三大举措助其冲破商业化困境

图| Philipp Unterhalt (来源:eppm)

根据 The Robot Report 的报道,他对重启 Rethink Robotics 显得信心十足,且非常关键的是,对于已经“死去”的 Rethink Robotics 及旗下两款产品,Unterhalt 并不希望将其推倒重建,而是在现有机器人产品的基础上,解决原有的问题以及进行改进,甚至连 Sawyer 机器人的名字都能完整保留。

具体来说,Unterhalt 为重启 Rethink Robotics 提出了三步计划:

第一,翻新现有的 Sawyer 机器人。 The Robot Report 在报道中提到,Rethink Robotics旗下的两款机器人多少还存在些性能上的硬伤。这些硬件层面的问题会是重启 Rethink Robotics 的第一个突破口。

首先需要最先下手的是 Sawyer 身上的串联弹性驱动器 (SEA),它们将被新的驱动器替换。除此之外,一些易生锈的螺丝钉以及原有的编码器等也会在更新中被替换。

“未来,Sawyer 在硬件层面的可靠性问题都将得到解决,”Unterhalt 对此信心十足。他对媒体表示,这项升级计划的前期工作已经在进行当中,正式的升级工作将能够在数周内正式开始。

Unterhalt 透露,从去年十月 Rethink 倒下开始,公司就开始尝试翻新机器人,当然这需要更多的时间来达到更好的结果。

Rethink Robotics有望起死回生,三大举措助其冲破商业化困境

图| Sawyer 机器人 (来源:The Robot Report)

第二步,开发改进版的机器人“Sawyer cobot”。在翻新原有 Sawyer 的同时,新版的机器人也会同时进行开发,新款的机器人将会降低噪音、提高速度同时达到在精度上也需要有更好的表现。Unterhalt 期待未来可以推出一个完整的协作机器人系列。

最关键的是,Swayer 最具标示性的红色外观和动画表情同样会在新版本的机器人身上得到保留。这一要素也是 Unterhalt 所坚持的想法,“Sawyer 的外观是这款机器人与其他机器人相区别的最大不同点。”他表示。

第三,重新激活 Sawyer 的销售网络,这也是重启 Rethink Robotics 的重要一步,作为 Rethink Robotics 曾经的最大经销商,Hahn Robotics 深知这一举措的重大意义,为此,Rethink Robotics GmbH 最近在德国召开了一次会议,并找来了 39 个来自世界各地的前经销商。

众多经销商对此次再聚首显得信心十足,并对这一项目表示支持。

Gibson Engineering 总裁 Dan O‘Brien 在参加完会议之后对媒体表示,Rethink Robotics 的品牌在美国以外的市场里并没有受到太大的损害。而对于美国市场,O’Brien 表示通过对已有的产品进行正确的支持,以及制定积极的发展计划,Rethink Robotics 也能重新捡起在美国的市场。

而另一方面,在 HAHN 集团的股东方面也有好消息传来,集团股东 RSBG 也表示不不会反对这一决策,这为 Rethink Robotics 未来能够保持良性的发展提供了一定的资金支持。

曾经 Rethink Robotics 正是由于面临资金方面的压力,不得不削减制造成本,这一定程度上让 Swayer 机器人在质量和性能方面问题频出。Unterhalt 表示接下来的发展将会比以前更加顺利。

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