Facebook以10亿美元收购CTRL-Labs公司,背后是一盘什么棋?

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Facebook以10亿美元收购CTRL-Labs公司,背后是一盘什么棋?
麻省理工科技评论 2019-09-24

2019-09-24

Facebook 今天宣布,该公司将收购脑机接口初创公司 CTRL-Labs。
技术 Facebook
Facebook 今天宣布,该公司将收购脑机接口初创公司 CTRL-Labs。

根据 The Verge、CNBC 等多家外媒的报道,Facebook 今天宣布,该公司将收购脑机接口初创公司 CTRL-Labs。据悉,这是一家总部位于纽约的创业公司,专门从事人类使用大脑控制计算机的工作,其生产的腕带能够将大脑的电信号传输到计算机输入中。

北京时间今天凌晨,Facebook AR / VR 副总裁安德鲁·博兹·博斯沃思(Andrew "Boz" Bosworth)在他的个人 Facebook 帖子上宣布了这一消息。

根据 CNBC 的消息称,CTRL-Labs 在被收购之后,其首席执行官兼联合创始人托马斯·雷登(Thomas Reardon)和其他选择留下来的员工也将加入 Facebook 的 Reality Labs 部门。这是 Facebook 社交媒体开发部门,致力于开发增强现实智能眼镜。

Facebook以10亿美元收购CTRL-Labs公司,背后是一盘什么棋?

图|CTRL-Labs 首席执行官托马斯·雷登(来源:CTRL-Labs)

CTRL-labs 由托马斯·雷登和帕特里克·凯福什(Patrick Kaifosh)创立,他们两位都获得了哥伦比亚大学的神经科学博士学位。在这其中,年仅 49 岁的雷登是担任 CTRL-labs 公司 CEO 职位,他的经历并不简单。

雷登生于新罕布什尔州,16 岁时移居北卡罗来纳州,一直被描述为“数学和计算机神童”。在高中时,他就在 MIT 攻读研究生级别的数学和理科课程。毕业时,他加入微软,并工作了 9 年时间,在这其中,他还参与开发了 Internet Explorer 网络浏览器。接着到 Openwave Systems 公司担任技术主管。

2015 年,有着神经科学博士学位,并担任微软公司技术高管背景的他,和神经科学家凯福什共同成立了 CTRL-Labs。

知情人士告诉 CNBC,这笔交易的规模在 5 亿至 10 亿美元之间。一位 Facebook 发言人表示,这笔交易价值约为 10 亿美元。

这是 Facebook 公司在过去五年中完成的最大收购案,自 2014 年以 20 亿美元收购虚拟现实公司 Oculus VR 以来,Facebook 已经将大部分的精力转向软件生态,以及 Facebook、Instagram 以及 Messager 运营业务。去年 5 月份,Facebook 宣布 Oculus Research 改名为 Facebook Reality Labs。

Facebook以10亿美元收购CTRL-Labs公司,背后是一盘什么棋?

图|Facebook(来源:Pixabay)

在今年的 9 月,CNBC 透露,Facebook 正在研发新一代的 AR 眼镜,内部代号为“猎户座”,一种是 Snap Spectacles,另一种是独立的 Google Glass 风格的设备,项目将由 Facebook Reality Labs 开发。

此次收购标志着 Facebook 将增加对硬件的投资力度与投入,大幅加码,“从软到硬”。毕竟,CTRL-Labs 技术将在未来社交网络中扮演着不可缺少的作用,尤其在增强现实和虚拟现实项目当中,会成为非常重要的组成部分。

“这样的技术有可能在 21 世纪的世界中开拓新的创造可能性,并重新构想 19 世纪的发明。”博斯沃思在帖子中表示,“这就是我们有一天在 VR 和 AR 中的互动方式。它可以改变我们的联系方式。”

今年 2 月,CTRL-labs 从 Alphabet 旗下 GV 和亚马逊 Alexa 基金中筹集了 2800 万美元,加上之前的几次融资,目前共筹集了 6700 万美元的风险投资。

非常有趣的是,CTRL-Labs 在今年早些时候购买了 Myo 臂环周围的一系列专利,Myo 臂环是 North 公司开发的手势和运动控制设备,前身为 Thalmic Labs。Myo 臂环通过测量肌电图(EEG)来将肌肉活动转换为与手势相关的软件输入,目前,North 公司已经从生命健康技术,转向时尚 AR 眼镜产品,早前曾发布产品 North Focals 眼镜。

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图|North Focals 眼镜(来源:The Verge)

而根据 Venturebeat 早前发布的消息称,目前 CTRL-Labs 公司所做的可穿戴设备,也叫 Ctrl-kit,其包含两个部分:一个是外壳,其大小与装有无线广播的大型手表差不多,而佩戴束缚组件的电极则位于手臂的上方。其内部的 SDK 随附在内置的 JavaScript 和 TypeScript 工具链以及预构建演示当中,并且编程很大程度上是通过 WebSockets 完成的。

在这笔交易发生之后,这一切技术和设备产品都将归为 Facebook 公司。The Verge 表示,现在看来,North 开发的技术可能让 CTRL-Labs 吸收,并以某种方式成为 Focals 公司的竞争对手。

在今年 2 月份的融资发生之时,Facebook 面临美国联邦贸易委员会(FTC)的反托拉斯调查,据报道,该委员会正在调查该公司是否通过协助收购来遏制竞争,所以 Facebook 并没有参与到上一轮融资交易中,他们也略显遗憾。

自 2016 年以来,Facebook 一直在从事大脑计算技术的开发工作,相比马斯克所领导的脑机接口公司,Facebook 一直让其成为业务当中的一部分,在硬件开发部门当中进行。该部门位于加利福尼亚州门洛帕克 Facebook 总部的 59 号楼内,内部称为 Building 8,同时这也是目前博斯沃思所领导的 Facebook Reality Labs 部门。

Facebook 一直希望,Building 8 开发出的产品能够帮助该公司进入硬件领域,早前曾聘用在国防高级研究计划局(DARPA)高管 Regina Dugan 加入其中,并领导硬件团队,为这个计划投入数百人,以及数亿美元的资金。

但内部对这个项目存在争议,并表示这个部分太过于“保密”,每年还要花费超过 1 亿美元,并非用于研究,而是用于供应商、顾问以及营销用途。有人认为,这钱花的不值。除此之外,有人认为 Facebook 可能缺乏对硬件行业的了解,也没有这个基因,整个产品更像是半成品。加上 Facebook 在过去几年面临一系列隐私丑闻,最终导致 Facebook 在硬件领域折戟。

最终,Dugan 静悄悄离开了该公司,业务由博斯沃思掌管,转向了 AR 和脑机接口领域,这也是早前 Dugan 留下的技术成就。在今年 7 月,Facebook 宣布与加利福尼亚大学旧金山分校将进行合作研究,该公司将提供大脑计算工作的最新信息,称其部门拥有“令人鼓舞的进展”,但 CNBC 却认为,这距离脑机接口商业化还有很长的路要走。

相比 CTRL-Labs 穿戴式设备技术,马斯克的 Neuralink 的做法更加激进。今年 7 月,Neuralink 宣布可以在人脑中植入芯片,实现脑机一体化。按照马斯克的说法,这一实验最早将在明年举行。但外界对于 Neuralink 所做的脑机接口技术争议,从未停止。尽管如此,大众对于马斯克独到眼光敬佩不已。

就目前来看,Facebook 想要进入硬件领域是十分艰难的,除了投入的资金之外,还有技术、创新、设计、高技术人才等。从外媒的消息来看,这一切 Facebook 并不存在,扎克伯格希望做到的,仍然是快速转型,毕竟,社交产品被美国 FTC 审核,扎克伯格只能想其他办法提高营收和利润了。

对比苹果公司,由于业绩并没有突出表现,Facebook 的转型极其困难,根据 Facebook 最新的二季度财报显示,营收为 168.86 亿美元,较去年同期增长 28%;净利润下滑 49%,除了广告和社交月度活跃外,并没有突出的表现。所以,加密货币 Libra 、硬件领域以及投资业务,是 Facebook 希望突出重围的一个标志,也是扎克伯格希望给华尔街展现出的信心表现。

就眼光来看,扎克伯格不如马斯克,而 Facebook 业绩也低于 Apple,转型的路并不好走。

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