美军最神秘太空飞机返回地球,飞行780天,具体任务是个谜

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美军最神秘太空飞机返回地球,飞行780天,具体任务是个谜
麻省理工科技评论 2019-10-30

2019-10-30

美军最神秘太空飞机返回地球,飞行 780 天,具体任务是个谜。
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美军最神秘太空飞机返回地球,飞行 780 天,具体任务是个谜。

近日,美国空军宣布其著名的轨道试验飞机 X-37B 在肯尼迪航天中心成功着陆。这台迷你航天飞机于 2017 年 9 月由一枚 SpaceX 的猎鹰九火箭送上轨道,直到重返地球,该飞机在天上飞行了近 780 天,创下了该型号的最长在轨时间纪录。

X-37B 是一款属于美国空军的太空飞机,也是目前 X-37 项目中使用的飞行器。其外观上与航天飞机相似,但在尺寸上要小得多,同时不具备载人能力。飞机长约 8.8 米,高 2.9 米,翼展不足 4.6 米,差不多是一辆小客车的尺寸。该飞机的起飞重量仅为 5 吨左右。

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图 | X-37b 着陆后(来源:美国空军)

一直以来,X-37 都是一个颇为神秘的项目,美国军方极少透露该飞机的具体任务目的和行踪,对飞机上的每个有效荷载也都是严格保密。这也引起了不少外界的猜测,甚至认为 X-37B 是一架太空战斗机。不过这些说法都被美国军方否认。

这是 X-37B 执行的第五次任务。从 2010 年正式执行美国军方任务开始,总共有两架 X-37B 完成了 5 次飞行任务。每次都会在轨道上飞行超过 200 天时间,其中 2010 年开始的首次飞行持续了 224 天,而最近完成的两次飞行时间都超过了 700 天。

美国空军表示,此次飞行任务成功完成了空军研究实验室的实验,并成功释放了小型卫星等。

到今天为止,X-37 项目在轨飞行的总天数已经达到了 2865 天,而按照最初设计,该飞行器的每次飞行时间为 270 天。

美国空军参谋长 David L. Goldfein 在声明中说:"这架航天器在打破自己的飞行时间纪录后安全返回,这是政府和工业界合作的结果。"空军部长 Barbara Barrett 则在新闻稿中说:"X-37B 继续证明了可重复使用的空天飞机的重要性。"

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图 | X-37B 渲染图(来源:NASA)

由于都是往返于太空且能够重复使用的飞行器,加上 X-37B 外观与航天飞机非常像,X-37B 也常被称为迷你航天飞机。

航天飞机是曾经最具想象力的航天器,但后来的是事实证明,航天飞机系统过于复杂,技术和系统维护需要大量的人力物力,导致运行成本过高,远超原本预算。

于是,在 2011 年美国的最后一架航天飞机“亚特兰蒂斯号”安全着陆后,航天飞机正式退出了舞台。

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图 | 亚特兰蒂斯号着陆(来源:NASA)

从那以后,能够和航天飞机一样,在返回地球时身姿优雅地像客机一样稳稳降落在机场的航天器,就仅有 X-37B 了。

事实上,X-37 的诞生与航天飞机着诸多的联系,比如该飞行器在空气动力学设计也参照了航天飞机。

X-37 项目开始于 1999 年,在设计初期,X-37 最早的目标是能够在轨道上与人造卫星对接,并进行维修工作。有意思的是,在早期的设计方案中,X-37 是装在航天飞机的货舱中,跟随航天飞机一起进入轨道的。

但 2003 年 2 月,在著名的哥伦比亚号航天飞机灾难中,哥伦比亚号航天飞机在再入大气层时出现事故,造成航天飞机解体,机上 7 名航天员全部遇难。

那次灾难也影响了 X-37 的发展,在经过重新设计后,X-37 的发射不再依靠航天飞机,改由运载火箭直接搭载发射升空,发射方式也与航天飞机不同,而是和普通卫星一样,发射时需要藏在整流罩内。

X-37 最早由 NASA 负责,后来在 2004 年转手给美国国防高级研究计划局(DARPA)。自那以后,X-37 成了一个机密项目,美国军方曾模糊表示,该项目重点在于提高可重复使用飞行技术,为长期太空目标提供支持。但具体的任务内容则鲜有透露。

在过去的几年时间里,多次有太空专家在媒体上发文对 X-37 的试验目的进行猜测,如将其用作间谍卫星、运送武器、或是在轨道上进行间谍传感器测试等。但这些说法都未获得证实。

根据美国空军消息,X-37B 的下一次任务时间已提上日程,计划于 2020 年从卡纳维拉尔角再次发射,进行该飞行器的第六次任务。

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