狂烧谷歌、阿里数十亿,60亿美元估值独角兽扛不住了?今抵押全部专利寻融资,凛冬中求生

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狂烧谷歌、阿里数十亿,60亿美元估值独角兽扛不住了?今抵押全部专利寻融资,凛冬中求生
麻省理工科技评论 2019-11-13

2019-11-13

专注于开发混合现实和现实增强(MR/AR)技术的明星独角兽公司 Magic Leap 最近又缺钱了。
谷歌 AR 技术
专注于开发混合现实和现实增强(MR/AR)技术的明星独角兽公司 Magic Leap 最近又缺钱了。

成立近 10 年,获得谷歌、高通和阿里巴巴等科技巨头投资,融资 26 亿美元,估值 60 亿美元,专注于开发混合现实和现实增强(MR/AR)技术的明星独角兽公司 Magic Leap 最近又缺钱了。

美国专利局的文件显示,今年 8 月 20 日,Magic Leap 和摩根大通签署了一份专利权抵押协议,将全部 1903 份专利抵押给后者,其中不仅包括自己开发的专利,还有通过收购其他公司得来的专利。在协议上签字的是 Magic Leap 首席执行官 Rony Abovitz 和摩根大通的抵押代理人 Eleftherios Karsos。

连烧谷歌、阿里数十亿,60亿美元估值AR独角兽今抵押所以专利求生

图 | Magic Leap 和摩根大通签署的专利权抵押协议(来源:NextReality)

很明显,这是 Magic Leap 从摩根大通换取商业贷款或融资的手段,将自己拥有的专利权担保债务的履行,但外界尚不清楚此举换来了多少资金。

Magic Leap 发言人对此回应称,“Magic Leap 正在进行重要的融资,在完成后将成为我们的 E 轮融资。我们已经完成了本轮的大部分融资,一部分是股权,一部分是融资完成后变成股权的可转换债务。参与者包括现有投资者,新投资者和战略合作伙伴。”

然而官方回应并没有直接解释为什么做出了抵押专利的决定。

Magic Leap 在 2018 年 3 月完成了 D 轮融资,吸引了谷歌、阿里巴巴、摩根大通和沙特公共投资基金等多个知名机构入股,仅一轮就筹集到了 9.6 亿美元。今年 4 月,它又从日本最大的电信运营商 NTT Docomo 手里拿到了 2.8 亿美元。

然而仅仅 4 个月过后,Magic Leap 就向摩根大通抵押了专利。用来进行新一轮融资固然可以理解,但结合其新品发售近一年来的平淡反应和沉寂,即使它在 AR 技术上有所突破,也难免让人对它的未来产生质疑:这家致力于在现实世界中构筑梦境的公司,兜兜转转近十年,终于要到梦醒时分了吗?

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图丨公司产品 Magic Leap One(Scott Stein/CNET)

光环加身,风光无限

Magic Leap 成立于 2010 年,但直到 2015 年才算真正走进了大众视野,凭借着几段看起来非常真实的 AR 视频火爆全球。

视频中,一群人在体育馆里看到了一跃而出的巨大鲸鱼,溅起逼真的浪花,还有演示者在办公室里隔空观看视频,浏览邮件,还能随时随地开始一局办公室枪战游戏。精致的特效和清晰的互动界面带来了难以置信的真实感。

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图 | 最有名的两段视频:鲸鱼之跃和办公室枪战

这些视频放出的时间正赶上 VR、AR 和 MR 技术风头正盛,谷歌、微软和 Facebook(收购 Oculus)等巨头纷纷入场布局,一时间谷歌眼镜、微软 Hololens、Oculus Rift、HTC Vive 等设备你方唱罢我登场,仿佛神仙打架,各种炫酷的概念视频令人眼花缭乱。

对比之下,Magic Leap 的视频效果最为惊艳,再加上公司号称要实现裸眼 3D 全息特效和制造光纤扫描显示器,毫无疑问地成为了大众眼中的最大黑马,赚足了眼球,即使官方当时并未指出视频是实拍还是概念演示。

感叹之余,人们才将目光聚焦在它的过去,突然发现一直被神秘面纱包裹的 Magic Leap 早就吸引了一众大佬,背后站着早早投资入局的的科技巨头谷歌和高通,顶级私募机构 A16Z 和风投机构凯鹏华盈,无疑在 Magic Leap 身上又套上了一圈耀眼的光环。

视频作假,技术难产

由于 Magic Leap 一贯的神秘作风,几乎没人知道其技术背后的实现原理,CEO Rony Abovitz 在接受采访时也对核心技术三缄其口,只是提到了诸如“光子光场芯片”和光纤扫描显示等高大上的词汇和原理。

这也引发了很多质疑的声音,包括对其技术和视频真实性的怀疑,但源源不断的融资和收购新闻掩盖了这些声音。2016 年中旬,阿里巴巴、谷歌、华纳兄弟和摩根大通等公司继续向 Magic Leap 投资,C 轮结束后,它的融资总额达到了 14 亿美元。

直到 2016 年底,Abovitz 在接受采访时终于承认,之前发布的宣传视频都是假的,办公室枪战其实是概念视频,由特效工作室 Weta Workshop 制作。而且公司还面临产品原型体积无法缩小的重大难题,尤其是突破性的光纤扫描显示器——利用激光扫描绘制人眼从 AR 设备看到的图像——体积和小型冰箱差不多,根本无法缩小到眼镜大小。

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图 | CEO Abovitz 手中拿着所谓的光场芯片,称其可以生成数字光场信号(来源:Magic Leap)

一石激起千层浪,因为 Magic Leap 此前多次强调的实时光场就依赖于这一设备,称其可以解决 AR 设备普遍存在的聚焦和景深问题,让成像更接近人眼的自然工作方式,缓解长时间使用带来的不适感,突然宣布如此具有代表性的技术难产,让很多人大呼上当,纷纷称其是“骗子公司”。Magic Leap 的首席公关总监 Andy Fouché因此离职。

为了安抚投资人和舆论,Magic Leap 称内部改变了研究方向,将光纤扫描显示器作为一个长期研发项目,先制造一个 AR 眼镜出来,并且顺应这一方向收购了多家公司。毕竟烧了十多亿美元,一台原型设备都拿不出来着实有些难堪,自己画的大饼,跪着也得画出来。

“饥饿式”营销,难掩颓势

又一年过去了,Magic Leap 终于在 2017 年底公布了首款产品 Magic Leap One 的渲染图,一副看起来跟普通 AR/VR 设备没什么两样的眼镜,配上一个操作手柄和一台穿戴式小型计算机。

除此之外,真实的设备长什么样、如何佩戴、成像效果、重量、续航等很多技术细节都没有披露,更没有真机演示视频。由此引发的外界质疑有增无减。

这些声音并不耽误新的融资,2018 年初的第二次 D 轮融资甚至获得了沙特公共投资基金的青睐,它的融资总额已经突破 20 亿美元。

随后在 2018 年 4 月,Magic Leap 开始进一步发挥自己的“饥饿式”营销风格,宣布在之后每个月第一个星期三通过 Twitch 直播,为产品造势。可是第一期节目居然根本没有 Magic Leap One 的影子,主持人在介绍产品内容的时候,用以演示的是一个恐龙玩具。

最终在三个月之后,备受期待的 Magic Leap One 的实机演示终于亮相,只不过不是直播演示,而是事先录好的开发者样品视频:一段 AR 躲避游戏“Dodge”的片段。视频中黄褐色的石头怪会钻地,砸地,抓取石头并向演示者(玩家)投掷石头。如果玩家被砸中,石头就会破碎。如果躲避了石头,它会在飞行一段距离后破碎。

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图 | Magic Leap 在 2018 年放出的开发者样品视频(来源:Magic Leap)

视频虽然展示了用户与 AR 环境的互动模式,但整体效果与最初的鲸鱼惊天一跃相去甚远。曾经作为卖点的裸眼 3D、实时光场、眼动追踪和实物遮挡等惊艳之处都没有出现,流畅的互动模式和生动的动作细节也很难让人眼前一亮。

在 Magic Leap One 真正发行之后,大部分测评都对其给出了平庸的评价,肯定了它在景深、场景转换和图像质量上的优势,而争议和不满大多集中在 Magic Leap 没有兑现最初承诺,实际效果与宣传和预想中的实在相差太大。

另一方面,Magic Leap One 高达 2295 美元的售价也让大多数普通消费者望而却步,而且必须要注册成为一名开发者才能在官方渠道购买,可见其目标人群是应用开发者。公司寄希望于他们开发和拓展应用场景,逐步完成生态圈的建设。

这一年来,Magic Leap 也没闲着,公布了一个以 AR 形式存在的 AI 助手 Mica,收购了一家研发虚拟会议平台的软件公司,邀请游戏开发商开发 AR 游戏,跟前雇员打官司,参与制作动漫展上的音乐剧,还想着构建一个全新的 AR 云平台,通过 SDK 将自家的 Lumin OS 与 iOS,安卓,Unity 和 Unreal 整合起来,打造一个 Magicverse(魔力宇宙)。

但格局如此宏大的愿景似乎也没能换来太多的关注,跟数年前相比,Magic Leap 今年 4 月放出的新宣传视频显得格外落寞。

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图 | 今年四月放出的视频展示了 AR 版“愤怒的小鸟”等游戏,观看数只有之前视频的零头(来源:youtube)

AR 产业低谷期固然是原因之一,但横向比较之后不难发现,Magic Leap 数年前的先发优势早已荡然无存,而今 AR 领域已是群雄并起,靠实力说话的时代了。

作为 AR 技术的早期参与者,微软如今已推出了第二代 HoloLens,影像质量高,手势、语音和眼球操作配合流畅,支持 Azure 云服务,已有医疗、建筑和制造领域的企业商用,甚至一度被美军看上。

谷歌虽然在眼镜上吃了亏,但在安卓系统上找回了场子,推出了 ARCore 平台,不仅自家的地图、照相和翻译等服务都可以受益,App 开发者也可以很方便地开发移动端 AR 应用。可以预见的是,在 AR 技术积累更加成熟后,谷歌眼镜很可能卷土重来。

在 AR 软件领域探索多年,但在硬件方面一直按兵不动的苹果也传出消息,称其很可能已有一支规模庞大的 AR 团队,一些基础专利已经就绪,并且实现了内部演示,目前正在制定 AR 头显和眼镜的产品研发时间表,计划在 2022 和 2023 年推出。

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图 | 微软 HoloLens 2 的现场演示(来源:world live)

三大美国科技巨头在 AR 领域的布局都处于上升期,自身庞大体量带来的平台、资金和人才优势很可能使其占据产业的主导地位,话语权和生态圈一旦建立,还会加速产品迭代步伐,继而滚起雪球。

如此来看,留给 Magic Leap 的时间真的不多了。纵使有 60 亿美元的估值,倘若天下三分,Magic Leap 的魔力宇宙又将何去何从呢?

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