哈佛遗传学大神牵头“加密货币化”基因信息 !区块链将革掉传统基因测序公司的命?

生物医学
哈佛遗传学大神牵头“加密货币化”基因信息 !区块链将革掉传统基因测序公司的命?
麻省理工科技评论 2018年2月13日

2018年2月13日

而今,区块链技术又有了新玩法,这一次轮到和每一个人的生命息息相关的基因测序。
基因测序
而今,区块链技术又有了新玩法,这一次轮到和每一个人的生命息息相关的基因测序。

刚刚过去的2017年,在轰轰烈烈的投资浪潮下,一波一波热门领域被劲风吹的翩翩起舞,如人工智能、共享经济、知识付费,而区块链也是其中的一员。伴随着一众投资者的涌入,越来越多的创业公司纷纷宣布会将区块链技术应用到自己的产品和服务中。

而今,区块链技术又有了新玩法,这一次轮到和每一个人的生命息息相关的基因测序。尽管基因测序仍然算一个新兴事物,但是,区块链的诞生却让其中的某些“玩法”显得老旧:之前,个人的基因数据很有可能被测序公司出卖,但现在,你可以通过区块链保障遗传信息安全储存,并可以按个人意愿选择与制药公司或生物技术公司进行交易赚取加密货币。这个设想的关键在于你对个人遗传信息的主动把控权 。

1.jpg

图丨George Church(来源:DT君)

提出该想法的正是来自哈佛大学的遗传学大牛 George Church 及其创办的初创公司Nebula Genomics牵头提出。该公司由 George Church、哈佛大学 Dennis Grishin博士和 Kamal Obbad 博士联合创立,根据George Church此前接受 DT 君专访时的信息,Nebula Genomics 是这位学术大神参与创立的第 20 家公司。Nebula Genomics具体的做法是,公司可以以低于 1000 美元的价格帮助顾客完成基因组测序,使顾客可以直观的了解自身遗传基因对应的疾病风险,将通过区块链保障信息的安全,同时也可以依照顾客的意愿进行储存交易。

2.jpg

图丨Nebula Genomics公司网页

“这是一种应对基因组学挑战的新方法,这个方法综合考量了测序花费、遗传信息保护、数据管理以及基因组大数据的处理,基于区块链技术,让更多人真正地‘拥有’自己的遗传信息”,George Church说道。


基因数据金矿不能错过区块链?

随着DNA测序技术取得的突破性进展,解密人类整个基因组信息的时间和成本大大降低:一般来说,研究者可以在一天内完成,成本可以控制在1000美元以内。

也有越来越多的公司将生意转向了普通人的基因测序服务,仅在2014年,基因医学就获得了近7亿美元的风险投资。一大批生物技术公司如 23andme、Ancestry 、Foundation Medicine 纷纷面向普通受众或医学专业人士开展测序服务。以 23andme 为例,只要消费者愿意付出 79 美元和几口唾沫,你将得到家族历史的遗传信息,如果愿意再掏出 80 美元,你将在原始数据的基础上获得多项解读,包括遗传健康风险、血统信息、健康状况等。如果同时获取配偶的具体情况,甚至可以算出孩子患有遗传疾病的概率。

值得注意的是,23andme 采取的并不是全基因组测序,而是只对一些可能存在问题的位点进行筛查。23andMe 采用的 Illumina 芯片一次只能筛查最多 100 万个位点,这些位点只占人的基因组上预计 SNP 总数的三分之一、人类基因组总碱基数的万分之三,因而数据的价值上具有一定的限制性。只需不到 200 美元的价格就可以知晓自己罹患各种疾病的概率,服务一出,便迅速招徕了大量顾客,多年来累积营业额已达到2亿美元。

4.jpg

图丨23andme的测序服务介绍

当然这点利益远远不能满足这只独角兽的好胃口,23andme 将自己掌握的数百万份遗传数据分类打包卖给制药公司单 2015 年初卖给 Genetech 用于帕金森研究的数据库,金额就高达6000 万美元。23andme 的创始人Anne Wojcicki 也曾表示,创建 23andMe 的灵感来自谷歌:“记得在谷歌早期,Larry 说‘我想让全世界的数据都在我的笔记本电脑里’。我也有同样的想法,希望全世界的医疗健康数据都可以被访问。

现在,像 23andme 一样,不少生物技术公司一边获得消费者自己付费测取的数据,一边转头卖给了医药公司赚取更高的利润,这在行内并不是一个秘密。而今,Nebula Genomics希望通过区块链技术打破这个不公平的格局。

那么,区块链技术为什么能胜此重任呢?

区块链(blockchain)是用分布式数据库识别、传播和记载信息的智能化对等网络, 因此也称为价值互联网。这项时下正火爆的新技术具有去中心化、公开安全及难以篡改的特点。而以区块链为媒介完成消费者遗传信息的保存及分享,将从根本上摒除了生物技术公司作为“中间商”赚取暴利的行为,使普通人对自身数据的处理具有绝对的话语权,可以自主选择是否将个人遗传数据与医药公司进行交易,赚取加密货币,真正做到所谓的“没有中间商赚差价”。

“我们的目标是使更多的人完成基因测序,但目前,部分人或出于花费或出于隐私的考虑,并没有参与”, Nebula Genomics的联合创始人之一 Kamal Obbad 解释道,“我们将像 23andMe 一样为消费者提供遗传信息解读服务,如罹患某些疾病的风险,除此之外,我们通过区块链分享数据将保证用户信息的绝对安全”。“事实上,生物技术公司和医药公司并不能下载消费者分享的数据,而只是‘借用’,并且购买方的身份要求绝对透明,而数据提供者则可保持匿名状态。” Obbad对这种基于区块链技术的构想补充介绍道。


“Nebula 经济”:用遗传信息赚取加密货币

在 Nebula Genomics 发布的白皮书(white paper)中,这家初创公司对他们的经济体系作了介绍:在 Nebula Genomics 公司内部,他们将选取一种叫做Nebula 代币的加密货币作为交易媒介,消费者可以通过加密货币支付基因测序的花费,Nebula Genomics方面则完成测序,并将数据及报告返还给消费者,由其决定是否与药厂或生物技术公司进行交易。

生物技术公司和药厂则通过传统货币向 Nebula Genomics 购买代币,用以支付消费者的遗传信息数据,整个买卖的过程都通过区块链这个去中心化的平台,由消费者与药厂或研究机构直接完成,透明且安全。

对于研究人员来说,由于消费者进行的是全基因组测序,因而 Nebula 的这个平台的数据对于药物研发和测试更具有实际意义。当然,对于消费者来说,遗传信息的安全性有了保障,剩下的考虑就是买卖的所得是否有“价值”。毕竟,像比特币这类加密货币具有波动性,由 Nebula Genomics 提供的加密货币是否也是充满不定因素?面对公众的质疑,Obbad 表现得信心十足,“我并不担心代币价值的波动性,并且十分欢迎相关机构部门对加密货币加强监管,因为只有这样,才能帮助合法的初创公司成长起来。

“并且最终的价值也和市场息息相关,” Obbad补充道,相比于现在消费者根本无法掌控自身遗传数据的买卖,他认为即使再小的收益也“聊胜于无”。并且,他坚信未来社会很可能依赖于这种加密货币进行交易,“像我们这样的初创公司都在押宝加密货币。”Nebula Genomics 至今还未确定其加密货币的发放细节及初始时间,该平台可能会在未来几个月面向消费者。目前,该公司已获得首轮天使投资 60 万美元,预计本周将获得 100 万美元的新一轮投资。

麻省理工科技评论

From Tech to Deeptech